¿Son pronosticables los tornados?

La Naturaleza tiene leyes inviolables. La atmósfera, como parte de ella, tiene las suyas. Por más que los humanos nos esforcemos, la atmósfera es un sistema abierto, con múltiples variables (las que podemos medir y las que no) y no se deja apresar facilmente en ecuaciones. A veces nos deja creernos que sí, que tenemos todo en cuenta, que los modelos simulan muy bien la realidad. Entonces, como para reirse de nosotros, nos demuestra con todo su poderío cuán lejos estamos de conocerla.

En la atmosfera, las escalas de espacio y tiempo están unidas entre sí como puede observarse en la figura de arriba. Consecuentemente, la predictabilidad de los fenómenos está también relacionada con su escala espacial y temporal. Si bien los fenómenos como ENOS se pueden pronosticar con mucha antelación, los huracanes y los frentes solo con días de antelación. Los tornados, que pudiéramos considerar el tipo de tormenta más destructiva, son fenómenos que ocurren en una escala de espacio muy pequeña, y son de muy corta duración. Su pronóstico, por tanto resulta mucho más dificil.

¿Qué significa pronosticar un tornado?

Antes de discutir si se pueden pronosticar los tornados o no, comencemos por una definición. Pronosticar un fenómeno meteorológico significa decir con cierto tiempo de antelación

  • ¿dónde exactamente ocurrirá?
  • ¿cuándo exactamente aparecerá?
  • ¿qué tiempo durará?
  • ¿con qué intensidad ocurrirá?
  • ¿cuál será la variabilidad de su intensidad en el tiempo?
  • ¿cuál será su trayectoria?

Como pueden apreciar, es casi una misión imposible, dada la poca duración y el área pequeña que abarca el tornado. A poesar de las numerosas investigaciones que se realizan, yo pienso que aún estamos a unos 50 años de entender cabalmente los mecanismos de formación de los tornados. No obstante…

Los tornados en los EE.UU.

Estados Unidos tiene mayor cantidad de tornados que cualquier otro país (incluyendo más tornados violentos, EF4 y EF5, que otros países).​ Muchos de estos tornados se forman en un área de EE. UU. central conocida como el Corredor de tornados. Estados Unidos promedió 1274 tornados por año en la última década. Abril de 2011 fue el mes con más tornados (875) en el registro histórico que lleva desde 1950 el Servicio Meteorológico Nacional (National Weather Service) de EE. UU.  El récord anterior era de 542 en un mes. ​ No es de extrañar pues que en este país se hayan desarrollado los métodos de pronósticos de tornados más avanzados del mundo. Invito a mis lectores a tirar un vistazo a este tema evitando palabras técnicas complejas.

El pronóstico de tornados en los EE.UU.

Este pronóstico se realiza en tres pasos.

El Primer Paso es la Perspectiva de Convección (Convective Outlook en inglés) y lo emite el Centro de Predicción de Tormentas  (Storm Prediction Center ). Esta alerta temprana se elabora para las próximas 6 a 192 horas y se actualiza cinco veces al día. Estos pronósticos se basan en Modelos Numéricos de Pronósticos, que a su vez son inicializados con datos de sensores satelitales, sondeos verticales de la atmósfera, radares, estaciones de superficie y otros sensores. La Perspectiva de Convección, se emite en forma de cuatro mapas: Día 1, Día 2, Día 3 y Día 4-8.

En cada mapa, por medio de colores se da la probabilidad de ocurrencia de una tormenta en 40 km alrededor de cada punto sombreado con uno de cinco colores:

  • El color verde significa Día de riesgo Reducido (Marginal Risk en inglés): es decir que se esperan (5% de probabilidad) AISLADAS tormentas de moderadas a fuertes, que pueden producir rachas de vientos de hasta 97 km/h, rayos y granizo de pequeño tamaño (hasta 2.5 cm), ocasionalmente tornados de muy corta duración (EF0 o EF1).
  • El color amarillo significa Día de riesgo Leve (Slight Risk en inglés): es decir que se esperan tormentas severas DISPERSAS, de corta duración (15% de probabilidad). Estas tormentas pueden producir aislados tornados (débiles o moderados y de corta duración), vientos lineales, sostenidos o en rachas, de 97 a 113 km/h y granizos de 0.64 a 4.4 cm.
  • El color naranja indica Día de riesgo Aumentado (Enhanced Risk en inglés): es decir que se esperan (30% de probabilidad) NUMEROSAS No todas tendrán gran severidad; pero algunas pueden producir tornados y vientos fuertes, así como granizo.
  • El color rojo indica Día de riesgo Moderado (Moderate Risk en inglés): es decir que se esperan tormentas GENERALIZADAS (45% de probabilidad). La mayoría de las tormentas alcanzarán severidad. Se producirán varios tornados de intensidad moderada a fuerte y algunos de larga trayectoria, y muchas tormentas generarán granizos de gran tamaño (hasta 5 cm) y vientos lineales destructivos. En la temporada de mayor riesgo de severidad, estos avisos de Día de riesgo Moderado se emiten varias veces en un mes.
  • El color magenta indica Día de riesgo Alto (High Risk en inglés): es decir se esperan tormentas SEVERAS GENERALIZADAS (60% de probabilidad). Se esperan brotes de severidad con tornados de larga duración y gran intensidad (EF4 o EF5), es el nivel máximo de atención y se emite muy pocas veces en un año.El Segundo Paso es el Aviso de Tornado (Tornado Watch) también se emite por el Centro de Predicción de Tormentas (el cual también emite avisos de otros tipos, pero enfoco el interés de los lectores solamente en los pronósticos de tornados). La forma visual de este aviso es un paralelogramo rojo sobre el mapa. Adicionalmente, cada una de las 122 Oficinas de Pronósticos determinan, en el área a su cargo, cuáles condados estarán incluidos en el Aviso de Tornados y entonces el área que ocupa cada condado será sombreada en color rojo.El Aviso de Tornado se basa también en modelos numéricos de pronóstico, pero ejecutados para un área más pequeña y para un intervalo de tiempo más corto. También se usan una serie de índices que se obtienen a partir del sondeo vertical de la atmósfera: el Potencial Convectivo Disponible (CAPE), el Índice de Levantamiento (LI), la Helicidad, y otros varios.

    No obstante, como se puede apreciar en la foto el área para la cual se emite el Aviso de Tornado es bastante grande. El Aviso de Tornado indica que hay una alta probabilidad de que ocurra un tornado en las próximas horas (usualmente dos horas) en el área señalada; pero el fenómeno AÚN NO ESTÁ SUCEDIENDO, es solo un pronóstico inmediato, que indica que hay condiciones propicias para la formación de un tornado No siempre ocurren tornados donde se produjo el Aviso. Algunas veces, si los pronosticadores consideran que las condiciones son favorables para un brote de tornados, al Aviso se le agrega la condición de Situación Particularmente Peligrosa (Particulary Dangerous Situation). Lamentablemente, a veces, ocurren tornados sin que se haya emitido previamente un Aviso de Tornado.

El Tercer Paso es el Alerta de Tornado (Tornado Warning). Estas alertas las emiten las Oficinas de Pronósticos del Sistema Meteorológico Nacional de los EE.UU. (son 122, yo estuve en la Goodland).

El Alerta de Tornado se emite cuando ya el tornado ESTÁ OCURRIENDO y fue detectado por los observadores visuales voluntarios o por los radares Doppler. Ante una alerta de este tipo: CORRER A BUSCAR REFUGIO SEGURO, de inmediato, sin pérdida de tiempo. Un par de minutos pueden significar la diferencia entre la vida y la muerte:

Efectividad de estos pronósticos

Kevin M. Simmons y Daniel Sutter en su artículo (2005) “WSR-88D Radar, Tornado Warnings, and Tornado Casualties” nos muestran que, como promedio, antes de los radares Doppler se detectaba solo el 35% de los tornados, y que con el Doppler ese indicador mejoró al 59.7%. El tiempo medio de antelación se extendió de 5.8 minutos hasta 9.53 minutos:

 

 

 

 

De nuevo pregunto: ¿Son pronosticables los tornados? Como dice Taladrid…saque Usted sus propias conclusiones. Yo pude constatar este sistema de pronósticos en mi estancia en EE.UU.

En otro post trataré sobre Radares versus Tornados

 

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Acerca de meteoradar

Ingeniero eléctrico, Doctor en Ciencias Técnicas, Profesor Titular, Director del Centro Nacional de Radares del Instituto de Meteorología de Cuba.
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2 respuestas a ¿Son pronosticables los tornados?

  1. Oscar Benedico dijo:

    Muy buen articulo este mi amigo. De ahi la necesidad de lograr la duplerización de todos nuestros radares y de ser posible algun polarimetrico aunque su radio de alcance sea menor. Me encantaria que algún dia podamos tener en el sistema meteorológico cubano un radar dupler-polarimetrico movil (es un sueño, pero posible). Un abrazo, Oscar Benedico del Centro Meteorológico de Ciego de Avila.

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